L' amiral Chester William Nimitz

08/02/2014 13:29

Chester William Nimitz (24 février 1885, Fredericksburg, Texas – 20 février 1966) était un amiral américain. Durant la Seconde Guerre mondiale, il fut commandant en chef des forces des États-Unis dans le Pacifique. Il fut commandant des flottes de sous-marins américains et fut chef du bureau de la navigation en 1939.

Début de carriére 

Nimitz essaya d'entrer à l'Académie militaire de West Point afin de devenir officier dans l'armée de terre, mais il n'y avait plus de place disponible. Le membre du congrès, James L. Slayden, lui indiqua qu'il restait une place de libre dans la marine, à l'Académie navale d'Annapolis, mais qu'elle était réservée au meilleur des candidats. Nimitz étudia alors avec encore plus d'entrain afin de décrocher cette place. Il fut intégré au sein de l'académie en 1901 et fut promu en janvier 1905, placé au 7e rang sur 144 étudiants.
Il rejoint le cuirassé Ohio (BB-12) à San Francisco sur lequel il navigua dans les eaux de l'Extrême-Orient. En septembre 1906, il est transféré sur le Baltimore (C-3) et le 31 janvier 1907, après deux ans en mer comme demandé par la loi, il obtient le grade d'enseigne. Stationné en Asie en 1907, il servit successivement sur le Panay, le Decatur et le Denver.
Nimitz au rang de cadet à l'époque d'Annapolis
 
Âgé de 22 ans, l'enseigne Nimitz fut placé au commandement du Decatur, un vieux destroyer passablement endommagé qui patrouillait dans les eaux des Philippines. Une nuit, Nimitz et son équipage effectuèrent une mauvaise manœuvre et échouèrent sur un banc de sable. Malgré la mauvaise qualité ou l'absence des cartes maritimes à l'époque, Nimitz fut envoyé en cour martiale pour avoir mis en péril un navire de la marine. Il reçut une lettre de réprimande et cet incident aurait pu avoir des conséquences fatales pour sa carrière militaire mais il n'en fut finalement rien.
Nimitz retourna aux États-Unis sur le 4e Ranger quand le vaisseau fut converti en navire-école et en juillet 1909, il commença son instruction dans la première flottille de sous-marins, un domaine où il effectua une grande partie de son service. En mai de la même année, il reçut le commandement de la flottille en plus du commandement direct du Plunger, plus tard rebaptisé A-1. Il commanda le Snapper (plus tard renommé en C-5) à partir du 2 février 1910 et du Narwhal (D-1) à partir du 18 novembre 1910. Durant ce dernier commandement, il eut à s'occuper en plus, dès le 10 octobre 1911, du commandement de la 3e division de sous-marins torpilleurs dans l'Atlantique (la 3rd Submarine Division Atlantic Torpedo Fleet). En novembre 1911, il fut envoyé au Boston Navy Yard pour assister à la mise en eau du Skipjack dont il allait assurer le commandement à partir du 14 février 1912. Le 20 mars 1912, le lieutenant Nimitz porta secours au seconde classe W. J. Walsh qui était en train de se noyer. Il reçut la Silver Lifesaving Medal pour cet acte héroïque 1. Après avoir commandé la flottille de sous-marins postés dans l'Atlantique (entre mai 1912 et mars 1913), il supervisa la construction des moteurs diesel pour le navire citerne Maumee (AO-2), qui était en cours d'assemblage à la New London Ship and Engine Building basée à Groton dans le Connecticut. En avril 1913, il se maria avec Catherine Vance Freeman.
 

La seconde guerre mondiale

La Seconde Guerre mondiale éclata peu de temps avant l'arrivée de Nimitz à la tête du bureau de la navigation. Dix jours après l'attaque sur Pearl Harbor le 7 décembre 1941, Roosevelt le nomma commandant en chef de la flotte des États-Unis dans le Pacifique (la CINCPAC) avec le grade d'amiral effectif à partir du 31 décembre. Nimitz assura la gestion des unités navales à l'un des moments les plus critiques de la guerre dans le Pacifique et, malgré le manque de ressources à sa disposition, il réussit à organiser une première défense pour ralentir l'avancée japonaise.
Il fut aidé dans son entreprise par tout son état-major, dont les membres venaient en grande partie de l'état-major de l'amiral Kimmel en charge de Pearl Harbor au moment de l'attaque. Le 24 mars 1942, les états-major combinés (le Combined Chiefs of Staff comprenant des militaires américains et britanniques) désignèrent le théâtre du Pacifique comme une zone stratégique sous contrôle américain. Six jours plus tard, le Joint Chiefs of Staff (JCS) divisa la zone en trois parties : la POA (Pacific Ocean Areas), la SWPA (Southwest Pacific Area gérée par le général Douglas MacArthur) et la SEPA (South East Pacific Area). Nimitz fut placé à la tête de la POA avec le titre de commandant en chef (CINCPOA). Son rôle n'était ainsi plus limité à la marine mais il prenait le commandement de l'ensemble des forces alliées (air, terre et mer) dans cette zone.
Au fur et à mesure que les navires et les hommes devinrent disponibles, Nimitz les lança dans l'offensive et remporta des batailles comme la bataille de la mer de Corail, la bataille de Midway ou la campagne dans les îles Salomon.
Durant les phases finales de la guerre dans le Pacifique, Nimitz lança l'offensive sur les îles Mariannes et envahit Saipan. Il infligea une défaite décisive à la flotte japonaise durant la bataille de la mer des Philippines. Il s'empara du reste des îles dont Guam et Tinian qui allaient devenir des bases arrières importantes pour les bombardiers américains. Ses forces navales réussirent à isoler les bastions ennemis dans les îles Caroline et sécurisèrent rapidement Peleliu, Angaur, et Ulithi. Dans les Philippines, la flotte américaine repoussa la marine japonaise avec un tournant en faveur des Américains durant la bataille du golfe de Leyte entre le 24 et le 26 octobre 1944.
Entre temps, le 7 octobre 1943, il était devenu commandant en chef de la flotte du Pacifique et de la POA. Un acte du Congrès approuvé le 14 décembre 1944 créa la grade d'Amiral de la flotte dans l'U.S. Navy, le grade le plus élevé de la marine américaine. Le lendemain, Roosevelt, soutenu par le Sénat, attribua ce grade à Nimitz et celui-ci prêta serment le 19 décembre 1944.
Nimitz poursuivit sa stratégie à long terme grâce à des assauts amphibies sur Iwo Jima. Il persuada l'Air Force de procéder à des bombardements sur les ports japonais et les lignes maritimes grâce aux B-29, une action menée à bien dans le cadre de l'Operation Starvation qui mit à mal la logistique et le ravitaillement japonais.
Signature par Nimitz de l'acte de capitulation du Japon (2 septembre 1945)
 
En janvier 1945, Nimitz déplaça son quartier-général de la flotte du Pacifique de Pearl Harbor vers Guam. Le quartier-général demeura sur l'île jusqu'à la fin de la guerre. Sa femme quant à elle resta sur le continent pendant la guerre et ne le rejoint pas alors qu'il se trouvait à Hawaii ou à Guam. Le 2 septembre 1945, Nimitz signa l'acte de capitulation du Japon à bord du Missouri dans la baie de Tokyo. Le 5 octobre 1945, désigné Jour de Nimitz à Washington, il reçut une étoile en or en lieu et place de la Distinguished Service Medal. Le président Truman mentionna son service exceptionnel en tant que commandant en chef de la flotte du Pacifique et des zones océaniques du Pacifique, de juin 1944 à août 1945.

L' aprés guerre

Le 26 novembre 1945 sa nomination en tant que commandant en chef des opérations navales fut confirmée par le Sénat. Elle fut effective à partir du 15 décembre, date à laquelle il releva l'amiral Ernest King. Nimitz demanda explicitement au président Truman de n'avoir à assurer qu'un mandat de deux ans à ce poste. Il entreprit alors la restructuration de la marine qui avait atteint un potentiel important pendant la guerre mais qui devait maintenant s'adapter à l'après-guerre. Il mit en place les structures nécessaires au service actif et aux unités de réserve.